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Cuando los corredores bebían champán como bebida energética


El 24 de julio de 1908, el Maratón Olímpico de Londres en los Juegos Olímpicos de Verano pasó a la historia como una carrera infernal. El calor del verano había asolado la ciudad, y una pista recién asfaltada era lo más parecido a una roca volcánica incandescente debajo de los pies de los corredores. En el último minuto, el recorrido se extendió casi dos millas, fijando para siempre la longitud oficial del maratón en 26 millas y 385 yardas.

Cincuenta y cinco corredores partieron del Castillo de Windsor, pero solo 27 llegaron a la meta. La mayoría de los corredores se retiraron antes de la media maratón debido a las altas temperaturas. Los corredores que acabaron tuvieron que recurrir a todo aquello que se les ocurrió, desde brandy, bebida con burbuja o incluso estricnina, más conocida como veneno para ratas.

A pesar de lo salvaje que pueda parecer hoy en día, la gente creía que el alcohol y la estricnina eran potenciadores del rendimiento. Las bebidas se repartieron como hoy las que pueden ofrecernos en cualquier avituallamiento o geles energéticos a los corredores de aquella época. Según el Dr. Matthew Barnes, profesor titular y director adjunto de la Escuela de Deporte, Ejercicio y Nutrición de la Universidad Massey de Nueva Zelanda, el suministro de alcohol a los atletas comenzó en la antigua Grecia y la China Imperial.

El uso moderno del alcohol en los deportes se remonta a las carreras a pie del siglo XIX. Esencialmente eran pruebas de docenas o cientos de millas, que engancharon a muchos aficionados en Gran Bretaña.

A los “corredores” se les aconsejaba beber mucho champán durante la competición. Años más tarde, los corredores de maratón recibían tragos de alcohol como avituallamiento por parte de sus entrenadores que les seguían en coche o en bici.

Las sustancias comunes incluían varios alcoholes y drogas peligrosas -desde estricnina hasta heroína o cocaína- que estaban destinadas a enmascarar el dolor, aumentar la agresividad o aumentar la energía rápidamente. Los entrenadores a menudo tenían sus propios cócteles secretos, y la gente no dejaba de consumir heroína y cocaína como aditivos para mejorar el rendimiento hasta la década de 1920, cuando los medicamentos se convirtieron en sustancias que solo se vendían con receta médica. Y los atletas estuvieron bebiendo durante la competición hasta los años 70 y 80.

El champán, uno de los favoritos

El alcohol como un todo era muy valorado por sus efectos estimulantes y su alto contenido de azúcar (energía). El champán era uno de los favoritos gracias a su supuestamente rejuvenecedora efervescencia. Y, puesto que el uso de estricnina como pesticida aún no había sido descubierto, se creía que las dosis bajas revitalizaban a los deportistas cuando estaban cansados.

En ese momento, pareció funcionar. En 1896, en los Juegos Olímpicos modernos inaugurales, la corredora griega de maratón Spiridon Louis se tomó una copa de coñac a falta de seis millas para el final de la carrera. Ganó el oro. Los corredores del Maratón Olímpico de St. Louis de 1904 lucharon contra el calor sofocante de 35 grados y las condiciones inhumanas de la pista. Thomas Hicks estuvo bebiendo regularmente cócteles casi mortales de estricnina, brandy y sulfato con claras de huevo. antes de obtener la victoria. En 1908, el ganador del Maratón de Chicago, el conserje convertido en corredor Albert Corey, atribuyó su victoria a un avituallamiento constante de champán.

En el Maratón Olímpico de 1908, al menos un puñado de corredores bebieron alcohol o estricnina durante la carrera, incluyendo a los primeros cuatro en cruzar la línea de meta.

Gracias a su récord y victoria en el Maratón de Boston, el corredor canadiense Tom Longboat fue el favorito para los Juegos de Londres. Desafortunadamente, nunca terminó. El corredor de 20 años de edad fue víctima del brutal calor. En la milla 17, probablemente deshidratado y exhausto, Longboat se detuvo a caminar. Buscando algo de energías y falto de fuerza, buscó champán. Dos millas más tarde, se desmayó y quedó fuera de la carrera.

El sudafricano Charles Hefferon también se emborrachó. A diferencia de la mayoría de los corredores, parecía que se las arreglaba bien con las ante situaciones de carrera duras. En el kilómetro 27, Hefferon tenía una ventaja de dos minutos. 14 kms más tarde, había duplicado su tiempo de ventaja, y tenía la medalla de oro a tiro. O eso parecía. Pero a tres kilómetros de la meta, Hefferon “aceptó un trago de champán”, un acto que más tarde admitió que le costó la carrera. La bebida le causó intensos dolores de estómago, y Hefferon se vio obligado a reducir la velocidad y vio cómo dos corredores le adelantaban. Hefferon terminó tercero.

En la meta, 80.000 espectadores esperaban a un “exultante vencedor”. En su lugar, vieron a un hombre que se tambaleaba al entrar aturdido con el estruendo de los aplausos. Sólo en los últimos 400 metros, un agotado y aturdido ganador se había desplomado cinco veces, había corrido en la dirección equivocada e incluso había recibido un masaje en la zona del corazón ante la preocupación de los médicos. Algunos atribuyen la caída física de Pietri al hecho de estar borracho, mientras que otros creen que tanto él como Longboat fueron sometidos a envenenamiento por estricnina.

Gracias a estudios posteriores sobre los efectos del alcohol en los grupos musculares y la hidratación, los entrenadores ya no ofrecen a los atletas cócteles de estricnina o bebidas espumosas. Sin embargo, el alcohol sigue siendo una opción para los corredores que buscan mejorar una carrera a lo largo de otras dimensiones. En el Maratón de Médoc, en la región vinícola francesa, 23 copas de vino (y otros productos gastronómicos) esperan a los corredores a lo largo de la ruta de 26,2 millas. Pero afortunadamente, nadie cree que les ayude a ganar.

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